logo VisitDrama

house

Edith Wharton (24 januari 1862 - 11 augustus 1937) edith_wharton

Edith Wharton, geboren Edith Newbold Jones (New York City, 24 januari 1862 - Saint-Brice-sous-Forêt, 11 augustus 1937) was een Amerikaans schrijfster en architectonisch ontwerpster.

Wharton staat vooral bekend als een romanschrijfster in de sociaalpsychologische traditie van Henry James. In feite zette haar eigen leven haar aan tot schrijven. Veel van haar personages zijn gebaseerd op werkelijke figuren uit het New Yorkse societymilieu waarin ze zelf opgroeide.

Wharton werd geboren in een aristocratische familie in New York, sinds 300 jaar met deze stad verbonden. Haar opvoeding draaide om perfect gedrag en publieke presentatie, een soort dwang waartegen ze de rest van haar leven zou vechten.

Edith's ouders, George Frederic en Lucretia Jones, waren afstammelingen van Engelse en Nederlandse kolonisten, die fortuin hadden gemaakt in de scheepvaart, het bankwezen en vastgoed. Edith Jones behoorde tot de kleine, meest trendy samenleving van New York. Na zes jaar verblijf van reizen en wonen in Europa met het gehele gezin, keerde ze terug toen ze tien jaar was op XXIIIe Street, vlakbij Fifth Avenue in Manhattan. Ze ging niet naar school, maar leidde zich zelf op door de boeken te lezen van haar vader (ze was een ware boekenverlindster) en kreeg les van een gouvernante.

Edith Wharton was niet tevreden met alleen maar een samenleving om gastvrouw zijn. Van jongs af aan, liet ze merken dat ze buitengewoon helder en creatief was: nog voordat ze kon lezen, maakte ze verhalen, en als een puber, schreef ze poëzie en fictie, en een novelle getiteld Fast and Loose, vroegrijp voor een schrijver van vijftien.

In 1885, toen ze drie en twintig was, trouwde ze met Edward ("Teddy") Robbins Wharton een twaalf jaar oudere bankier. Hij was aantrekkelijk en vriendelijk, een man van een vergelijkbare sociale achtergrond en een goede sporter. Maar hij had niets van haar artistieke of intellectuele belangen en hun huwelijk was zeer ongelukkig. Nadat ze er achter kwam dat hij geld uitgaf aan jonge vrouwen ‘vluchtte’ ze in 1908 naar Parijs.

Wharton vestigde zich uiteindelijk permanent in Frankrijk - eerst in Parijs, in het historische Faubourg Saint-Germain en later aan de rand van Parijs. Ze hield van de stad: "de rustige majesteit van de architectonische lijnen, de prachtige wazige Winter Lights, de lange lijnen van lampen langs de kaaien - Je l'ai dans mon zong [het is in mijn bloed!]." In Parijs in 1908 begon ze een verhouding met Morton Fullerton, een journalist van de London Times, een vriend van Henry James en de liefde van haar leven. Wharton's dagboek onthult haar vreugde in hun gepassioneerde liefdesspel en voelde de intellectuele gemeenschap met hem, alles wat pijnlijk ontbrak in haar huwelijk. Na drie jaar liep de relatie echter stuk. In 1913 scheidde ze uiteindelijk ook van Wharton.

In Parijs vond ze intellectueel gezelschap in kringen waar kunstenaars en schrijvers gemengd waren met de rijken. Ze ontmoette zowel Franse schrijvers en kunstenaars als Paul Bourget, Jacques-Émile Blanche, Anna de Noailles, Andre Gide en Jean Cocteau. In Parijs genoot ze ook van het gezelschap van Amerikanen, zoals Henry Adams, Henry James, en Theodore Roosevelt.

Vanaf die tijd reisde ze veel, werkte tijdens de Eerste Wereldoorlog als journaliste en hield in de jaren daarna veelvuldig ‘salon’ in Parijs, waar ze vriendschap sloot met literaire grootheden als F. Scott Fitzgerald, Ernest Hemingway en Henry James. Als volwassene vond ze schrijven moeilijk en publiceerde haar eerste boek pas toen ze zesendertig was.

Het conflict dat voelde tussen de te aanvaarde rol van een gastvrouw en dat van een professioneel schrijver veroorzaakte haar veel angst, dit heeft zonder twijfel bijgedragen aan de depressie waarvoor zij behandeld werd in de jaren 1890. Een medicijn voor haar depressie was haar jaarlijkse ontsnappen naar Frankrijk en Italië, die haar hierop inspireerde om te schrijven over kunst, architectuur en tuinen.

Edith Wharton was in een ideale positie om de sociale ambities van de nieuwe rijken van de Gouden Eeuw (de post-burgeroorlog periode van Amerikaanse expansie in het bedrijfsleven, buitenlandse zaken en de kunsten) te bekijken. Haar wereld van oud geld keek neer op de nieuwkomers en hun opzichtig vertoon van rijkdom. Wharton was zowel een deelnemer van modieuze samenleving en een waarnemer van haar caleidoscopische veranderingen in New York, in Newport (waar ze zomerverblijven in haar jeugd had en haar eigen huis na haar huwelijk) en later in Lenox, Massachusetts, waar ze haar eigen landhuis, The Mount, bouwde in 1902.

Haar eerste boek The Decoration of Houses in 1897, dat ze samen schreef met haar architect vriend Ogden Codman, was direct een groot succes. De meest bekende romans van Wharton zijn Het huis van vreugde (1905, over een jonge vrouw die moet kiezen tussen een man van wie ze houdt maar die materieel weinig kan bieden en een rijke man die haar onverschillig laat) en De jaren van onschuld (1920, over een jonge man die verliefd wordt op een vrijgevochten gravin, maar onder druk van zijn omgeving zijn verloofde niet laat vallen en gevangen blijft in de regels van zijn milieu).
In haar fictie, vooral in het huis der vreugde (1905), beeldde ze de hedendaagse wereld van de zeer rijke en hun materialisme. De persoonlijkheden zijn fictieve modellen, zoals mevrouw William Astor, de beroemde sociale leider, of Cornelius Vanderbilt, de eigenaar van The Breakers, een van de vorstelijke Newports.

Tijdens de Eerste Wereldoorlog was ze fel gewijd aan de geallieerde zaak. Toen deze begon was ze in Noord Afrika. Al snel leidde ze de commissie vluchtelingen hulp van het noordoosten van Frankrijk en België, en creëerde hostels en scholen voor hen. Ze hielp vrouwen aan vaste werkruimten die geen middelen van bestaan hadden. Ze reisde naar de frontlinies om de gevechten te observeren, en schreef verslagen voor publicatie in Amerika en drong bij de Verenigde Staten erop aan mee te doen aan de oorlog.

Na 1920 werd het werk van Wharton meer satirisch van aard. Haar latere werk haalde echter nooit meer het succes van haar vroege romans. Tegen het einde van haar leven was Whartons literaire reputatie, die in de eerste decennia van de twintigste eeuw erg hoog was, sterk getaand. Pas aan het einde van de twintigste eeuw kende haar populariteit weer een zekere opleving, mede onder invloed van het feminisme.
Haar laatste jaren bracht zij door in twee prachtige huizen in Frankrijk. De zomers in het Pavillon Colombe, in een klein dorp net ten noorden van Parijs, en de winters in het Château Sainte-Claire van Hyères, dat zat met uitzicht op de Middellandse Zee. In deze jaren heeft zij genoten van het langere verblijf van vrienden, zoals Bernard Berenson en Kenneth Clark.

Ze ontving ook grote erkenning, Wharton was de grande dame van de Amerikaanse brieven, en bezocht door vele. Ze ontving de Pulitzer Prize in 1921 voor The Age of Innocence (meermaals verfilmd), en een eredoctoraat van Yale in 1923. Ze stak de oceaan voor de laatste keer om het te ontvangen. edith_wharton_the_mount_1902

Ze hield zich ook aan haar dagelijkse schema; sinds 1902 produceerde ze ongeveer een volume per jaar. Ze bleef om te reizen en werd steeds gehecht aan haar tuinen, die ze zelf ontworpen. Want Edith was ook een begaafd architectonische ontwerpster. In 1902 ontwierp ze in Lenox, Massachusetts een huis met tuinen onder de naam 'The Mount', dat nog steeds grote architectonische bekendheid geniet en een toonbeeld is van haar begaafdheid op dit terrein en haar originele ontwerpprincipes.

Op 11 augustus 1937 stierf ze in Frankrijk aan een beroerte in Pavillon Colombe. Haar begrafenis werd gehouden in de Amerikaanse kathedraal van de ‘ Holy Trinity ‘ in Parijs. en werd begraven op 14 augustus op het kerkhof Cimetière des Gonards van Versailles in Frankrijk. Het grafschrift op haar grafsteen bevat de tekst: 'O Crux Ave Spes Unicawat' grof vertaald 'Heil het kruis onze enige hoop' betekend.

De sociale en materiële wereld waarin zij leefde, en die ze afgebeeld in haar fictie zijn verdwenen, maar een groot aantal kunstobjecten en literaire artefacten hebben haar overleefd.

Haar werken:
•    The Decoration of Houses 1897
•    The Greater Inclination (verhalen) 1899
•    The Touchstone, 1900
•    The Valley of Decision (novelle) 1902
•    The House of Mirth 1905 (nl: Het huis van vreugde)
•    Madame de Treymes 1907
•    Ethan Frome 1911
•    The Reef (roman) 1912
•    The Custom of the Country 1913
•    The Age of Innocence 1920 (nl: De jaren van onschuld – Pulizerprijs in 1921)
•    The Glimpses of the Moon, 1922
•    A Backward Glance (memoires), 1934

The Buccaneers 1938 (haar laatste werk bleef onvoltooid)